Sunset Over China


sunset over South China Sea

One of the most common—but perhaps overlooked—behaviors of light is that it bends. Or, rather, the path that light takes can be bent. You may not realize this happens all around us, including frequently as the Sun sets. The particles in the Earth's atmosphere bends the path that light takes as it travels from the near vacuum of space into the relatively thick layer that surrounds our planet. (This has to do with what scientists call "the index of refraction" which measures how fast light travels.) Because the rays of light from the Sun must travel through more of the atmosphere as it nears the horizon, the image of the Sun gets distorted. In this photo, taken by a naval officer aboard a ship on the South China Sea, the Sun appears both redder and a little more squashed that it does when it does for most of the rest of the day.

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Pôr-do-Sol na China
Um dos comportamentos mais comuns da luz, embora usualmente esquecido, é que consegue curvar. Ou melhor, o percurso que a luz percorre pode ser curvado. Podemos não nos aperceber que isto acontece em todo o lado à nossa volta, incluindo, frequentemente, enquanto o Sol se põe. As partículas na atmosfera da Terra curvam o percurso que a luz toma enquanto viaja do quase-vácuo do espaço para a camada relativamente espessa que rodeia o nosso planeta. (Isto tem a ver com o que os cientistas chamam de “índice de refração”, que mede o quão rápido viaja a luz.) Uma vez que os raios de luz do Sol têm de viajar através de mais atmosfera enquanto este se aproxima do horizonte, a imagem do Sol fica distorcida. Nesta foto, tirada por um oficial da marinha a bordo de um barco no Mar do Sul da China, o Sol parece mais avermelhado e um pouco mais achatado do que durante a maior parte do resto do dia.

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